Los humanos heredamos el 4% del genoma neandertal

Fuente: Publico.es 6.05.10 | Nuño Dominguez

El primer borrador del genoma de este primo de los humanos actuales demuestra que la gente que hoy habita Europa y Asia lleva hasta un 4% de ADN neandertal. El trabajo es una confirmación casi definitiva de que ambas poblaciones se cruzaron y tuvieron hijos fértiles.

“Ha sido una sorpresa y se contradice con las opiniones que habíamos defendido antes”, explica a Público Carles Lalueza, investigador de la Universidad Pompeu Fabra y coautor del trabajo, en el que se han analizado fósiles neandertales de El Sidrón (Asturias) y de otros yacimientos.

“Ha sido una sorpresa y se contradice con las opiniones que habíamos defendido antes” El estudio también aporta la primera lista de genes candidatos a definir qué diferencia a los humanos modernos de sus parientes extintos, como el neandertal. Algunos son claves para el desarrollo del cráneo y otros están relacionados con el autismo o la esquizofrenia, que podría ser una dolencia exclusiva de los sapiens. “Puede parecer paradojico, pero quizás no seríamos nosotros si no padecieramos estos transtornos”, aventura Lalueza.

Son los primeros resultados de un trabajo en el que han participado decenas de investigadores europeos y estadounidenses durante cinco años. En este tiempo, multitud de estudios han hecho caer la imagen de ser primitivo que rodeaba al neandertal en comparación con los sapiens, con los que compartieron Europa durante unos 15.000 años. Esta última vuelta de tuerca añadirá una nueva crisis de identidad al sapiens.

Si podían tener hijos fértiles, entonces eran la misma especie“, asegura el codirector de Atapuerca, Juan Luis Arsuaga, que no ha participado en el estudio. Los autores son más cautos. “Es una discusión infructuosa”, explica Svante Pääbo, investigador del Instituto Max Planck en Alemania y autor principal del trabajo. “Yo los definiría como unos humanos algo más diferentes de lo que los humanos son entre ellos pero en realidad no muy no muy distintos genéticamente a nosotros”, añade.

El trabajo es un hito decisivo en el debate sobre el parentesco entre los diferentes linajes humanos y el nivel de intimidad al que llegaron. “Esto va a reavivar el debate hasta el límite del incendio”, explica Antonio Rosas, investigador del CSIC y coautor del trabajo.

Los investigadores han taladrado los huesos de neandertales que vivieron en Croacia, España y Rusia hace entre 70.000 y 38.000 años para extraer su ADN. Tres hembras de Croacia han servido de referencia para juntar un borrador del genoma neandertal que abarca un 60% del total. Las secuencias se compararon con los genomas de cinco personas actuales: un yoruba y un san del Oeste de África, un Chino en representación de Asia, un papuano por Oceanía y un francés por Europa.

Los resultados han permitido intuir el lugar de la mítica hibridación. Desvelaron que tanto los asiáticos como los europeos comparten con los neandertales una serie de secuencias genéticas que equivalen a una fracción de entre el 1 y el 4% del total de sus genomas. Los africanos, emparentados con poblaciones de sapiens más antiguas, no llevaban esas secuencias. Eso implica que el encuentro entre neandertales y humanos sucedió después de que los ancestros de los sapiens dejasen el continente negro.

Los sapiens que se expandían hacia el este se encontraron con los neandertales que habitaban Oriente Medio. Antes de continuar su marcha hacia Asia y Europa ambos linajes se mezclaron, posiblemente en un periodo de tiempo no muy largo y en un territorio no muy extenso, explica Rosas. En aquel lugar los neandertales contribuyeron a forjar el ADN de los futuros europeos y asiáticos, pero no al revés, pues no han encontrado muestra de que los sapiens legasen genes nuevos a los neandertales.

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